¿Por qué Uruguay?
Lo que la historia de éxito de América Latina puede enseñar a sus vecinos

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La estabilidad política y las políticas favorables a las empresas son clave, pero también lo es ser un poco aburrido

El recuerdo duradero del visitante de Montevideo, la capital de Uruguay, puede ser que no sea muy memorable en absoluto. A diferencia de las playas de moda de Río de Janeiro o el esplendor de los barrios más elegantes de Buenos Aires, pocas partes de la ciudad se destacan. El centro (en la foto) es agradable, pero muchos edificios parecen necesitar una mano de pintura. La característica más famosa es la Rambla, una avenida costera que es posiblemente el pavimento continuo más largo del mundo.

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El aburrimiento de Montevideo, sin embargo, es un síntoma del éxito silencioso de Uruguay. El país cuenta con la clase media más grande de América Latina, que comprende casi dos tercios de la población, en comparación con un promedio de alrededor de un tercio en otros lugares. Tiene el ingreso per cápita más alto de la región, algunos de los niveles más bajos de desigualdad y ha eliminado más o menos la pobreza extrema. En 2019, solo el 0,1 % de la población ganaba menos de 1,90 dólares al día, según el Banco Mundial. Su capital puede carecer de glamour, pero también carece de corrupción.

Y mientras que otros gobiernos latinoamericanos fracasaron durante la pandemia, el de Uruguay tomó un camino intermedio sensato. Luis Lacalle Pou, el presidente de centroderecha, se centró en las vacunas y las pruebas en lugar de los largos cierres. El 70% del país de 3,5 m recibió dos pinchazos en seis meses. Fue el primer país de la región en reabrir escuelas. Según estadísticas oficiales, Uruguay ha sufrido poco menos de 7.000 muertos por covid-19. ¿Qué puede enseñar un lugar tan modesto a sus vecinos peor administrados?

Uruguay tiene algunas ventajas estructurales. Los colonialistas españoles la llamaron la “tierra sin ganancias”, ya que no tenía metales preciosos ni mano de obra indígena barata. Sin embargo, estas aparentes fallas en realidad resultaron ser fortalezas. La falta de rentas fáciles ayudó a alejar a los oligarcas. Una población bastante homogénea evitó la marcada desigualdad racial de lugares como Brasil.

Uruguay también es sorprendentemente secular. En 2014, el 37% de sus ciudadanos eran agnósticos o ateos, en comparación con el 20% en la región en su conjunto, según el Centro de Investigación Pew. En la misma encuesta, fue el único país de América Latina donde la mayoría dijo que los líderes religiosos no deberían tener ninguna influencia en la política. En parte como resultado, el divorcio se legalizó en 1907, 97 años antes de que Chile hiciera lo mismo. El matrimonio entre personas del mismo sexo, el aborto y la venta de cannabis son legales.

Pero la buena fortuna de Uruguay no es simplemente el resultado de una circunstancia histórica. La constitución debilita el poder del ejecutivo y obliga a quien esté en el poder a negociar con los partidos de oposición. Uruguay tiene un modelo administrativo inusual en el que los directorios de las entidades públicas, desde la empresa de agua hasta el banco estatal, incluyen tanto a miembros de la oposición como del partido de gobierno.

Después de una crisis económica en Argentina a principios de la década de 2000, Uruguay comenzó a desvincular su economía de la de su vecino esclerótico. Entre 2001 y 2021, la participación de las exportaciones destinadas a Brasil y Argentina cayó del 37% al 24%. La economía aún depende de las exportaciones agrícolas y el turismo, pero los sucesivos gobiernos también han tratado de impulsar la tecnología. Uruguay es ahora uno de los mayores exportadores de software del mundo, en relación con su población. En 2006, fue pionera en una política que le dio a cada estudiante una computadora portátil. Eso facilitó el aprendizaje remoto durante el covid-19.

El país es favorable a los negocios. Cuenta con 12 zonas francas donde se suspenden muchos impuestos. En parte como resultado, la escena de las startups está en auge. El año pasado, dLocal, un sistema de pagos digitales y el primer unicornio del país (una empresa privada con un valor de $ 1 mil millones o más) vio aumentar su valor a casi $ 10 mil millones cuando cotizó en Nueva York. Los empresarios argentinos, hartos de la política populista, han acudido en masa a Uruguay. Incluyen a Marcos Galperin, cofundador de MercadoLibre, una empresa de comercio electrónico que se convirtió brevemente en la empresa de mayor valor en América Latina durante la pandemia. Lacalle Pou busca acuerdos de libre comercio con China y Turquía.

Lo que hace posible todos estos éxitos es una política notablemente estable. El gobierno populista en toda la región a menudo conduce a cambios drásticos en las políticas cuando los gobiernos cambian de manos. Por el contrario, la coalición de centroderecha de Lacalle Pou, que llegó al poder en 2020, no ha revertido las políticas que introdujo el anterior gobierno de centroizquierda, como aumentar el gasto en educación y salud. Quiere recortar el gasto público en 1.000 millones de dólares, pero planea hacerlo reduciendo las ineficiencias y reduciendo la nómina del gobierno.

La política estable va acompañada de una fe duradera en la democracia. Tres cuartas partes de los uruguayos les dicen a los encuestadores que sus votos siempre se cuentan de manera justa, en comparación con el 18% de los encuestados en Colombia. Uruguay es el único país de la región donde la mayoría no cree que los ricos compren influencia política.

No todo es color de rosa, por supuesto. Los sindicatos poderosos pueden ser un obstáculo para la reforma. Aproximadamente el 30 % de los trabajadores son miembros de sindicatos, en comparación con un promedio regional del 16 % (y solo el 10 % en los Estados Unidos). Casi todos los trabajadores, tanto en el sector público como en el privado, están cubiertos por acuerdos de negociación colectiva. Los maestros, en particular, se resisten al cambio. La mayor parte del aumento en el presupuesto de educación en las últimas dos décadas se destinó a los salarios. Las promociones tienden a basarse en la antigüedad. “Algunos de mis maestros están allí simplemente porque son viejos y son los peores maestros que existen”, se lamenta Camilla, una niña de 13 años. Según caf , un banco de desarrollo de América Latina, en 2018 una mayor proporción de alumnos abandonaron la escuela secundaria que en cualquier otro lugar de las Américas, excepto Guatemala y Honduras. Alrededor del 40% completa la escuela secundaria.

Mientras tanto, los monopolios estatales ineficientes aumentan los costos para las empresas. El sindicato de telecomunicaciones está luchando para derogar una ley que permite a los clientes conservar su número de teléfono móvil si cambian de proveedor, ya que eso estimularía la competencia. Tales restricciones dificultan la inversión extranjera, que es menor como proporción del pib que en Brasil, Chile o Colombia.

La popularidad de Lacalle Pou, impulsada por su respuesta a la pandemia, pronto podría verse afectada. El 27 de marzo, el gobierno llevará a cabo un referéndum sobre un paquete de leyes que aprobó en el Congreso bajo una ley de “consideración urgente” en 2020. Las 476 medidas abarcan desde la lucha contra el crimen hasta la desinfección de los mataderos. El gobierno, que era nuevo en ese momento, había estado dispuesto a seguir adelante con su agenda legislativa lo más rápido posible, incluso con métodos poco ortodoxos. Los sindicatos y la oposición presionaron por el referéndum. Dicen que los medios y la prisa con que se aprobó el paquete dañan la democracia y quieren derogar 135 de las leyes.

Las encuestas sugieren un electorado muy dividido. Pero la confianza en las instituciones permanece. Hay pocos indicios de populismo en las quejas de la oposición. El alboroto aún no ha dado lugar a grandes protestas callejeras, comunes en el resto de América Latina. “Sería difícil tener un Donald Trump aquí”, dice Adolfo Garcé, politólogo. 

Fuente: The Economist – Febrero 2022

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